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Acoso adolescente: cuando un adolescente acosado se convierte en el acosador

Una madre preocupada se acercó a mí, la consejera escolar, por su hijo de 14 años, Adam. “Después de años de sufrir acoso, este año ha sido un regalo”, dijo Shauna. “Hizo un montón de nuevos amigos y cambió todo”.

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Pero entonces, me dijo Shauna, otra madre la llamó. Adam había estado maltratando a su hijo, Nathan. En educación física, Adam se burlaba de la forma en que Nathan corría. En estudios sociales, Adam ponía los ojos en blanco cada vez que Nathan proponía una idea. Publicaba fotos alteradas de Nathan en las redes sociales, reemplazando su nariz con imágenes de penes y pezones. Luego lo etiquetaba para asegurarse de que viera todos los comentarios malos.

Shauna estaba sorprendida y horrorizada. «¿Cómo podría un niño agradable y normal que sabe lo mucho que duele hacer lo mismo con otra persona?» ella preguntó.

Cuando habló con Adam, él se puso a la defensiva pero no negó nada. “Relájate, mamá. Todo el mundo está haciendo cosas así”, dijo. Shauna encontró su justificación inaceptable pero no tenía idea de qué hacer a continuación.

La situación de Adam no es única. “Estás el acosador, la víctima y el acosador-víctima”, que alterna entre ser el objetivo y el agresor, explica Dena Simmons, subdirectora del Centro de Inteligencia Emocional de Yale e investigadora sobre el acoso escolar. “Yo diría que la mayoría de los niños que intimidan han experimentado algún tipo de intimidación o abuso”, señala.

En estos casos, los padres deben intervenir de inmediato, aconseja Simmons. “Tienes que preocuparte por las cosas pequeñas, ya sea la primera o la vigésima vez”.

Le dije a Shauna que no debería dejar que su hijo saliera airoso. También necesitaba deshacerse de sus suposiciones sobre la intimidación. Si bien algunos niños pueden tener dificultades psicológicas o provenir de entornos familiares problemáticos, muchos niños son selectivamente agresivos. “En la superficie, a menudo están bien adaptados y son populares”, dice Robert Faris, profesor asociado de sociología en la Universidad de California, Davis, cuya experiencia se centra en las relaciones sociales.

Lo más probable, le dije a Shauna, es que Adam estaba tratando de asegurar su lugar en la jerarquía social para evitar ser atacado él mismo. Si bien podía validar sus comprensibles sentimientos de inseguridad, también necesitaba abordar su mezquindad.

Michele Borba, autor de UnSelfie: por qué los niños empáticos tienen éxito en nuestro mundo en el que todo se trata de mí, está de acuerdo en que no podemos darnos el lujo de pasar por alto a un niño que recurre a la intimidación. “Es un comportamiento aprendido y se puede desaprender”, explica. “Un gran error es pensar que es una fase. No lo es, y cada vez que se repite, comienza a causar estragos en la brújula moral de un niño: despersonaliza al otro niño y sus niveles de empatía bajan”.

Puede suponer que su hijo agresivo está bien porque tiene amigos, pero eso es miope. “Sabemos que los niños más exitosos y felices son los niños que dan, no toman y que tienen relaciones saludables”, dice Borba. “Están menos deprimidos, menos estresados, más empleables y viven más tiempo”.

Tampoco se endurecerán ante las consecuencias de sus acciones. Como señala Faris, los niños que intimidan “aprenden técnicas para racionalizar el comportamiento patológico, y eso no les servirá de nada en el mundo de los adultos”. Pero la principal razón por la que los agresores deberían detenerse, señala, es el daño que están causando a los demás.

Entonces, ¿qué pueden hacer los padres?

Si bien no existe un enfoque estándar, los padres deben recopilar la mayor cantidad de información posible y desarrollar un plan. Solicite comentarios de cualquier persona que haya observado a su hijo. Luego, hágale preguntas a su hijo para ayudarlo y comprenderá lo que lo impulsa: ¿Qué hizo exactamente? ¿Quién resultó herido? ¿Cuál era tu objetivo final? ¿Hay una forma menos agresiva de lograr ese objetivo? ¿Cómo puedes hacerlo bien? ¿Alguien te ha tratado así alguna vez? ¿Como se sintió?

El “por qué” va a variar. Su hijo puede querer poder social, o puede haber aprendido el comportamiento al observarlo en compañeros de clase o adultos. Sus amigos podrían estar incitándolos. Es posible que necesiten ayuda con el desarrollo de la conciencia, las habilidades sociales o el control de la ira, o pueden necesitar crear una red social más amplia.

A medida que recopila tantos detalles como sea posible, enfatice los valores de su familia y la importancia de ser una persona amable. Ayude a su hijo a reemplazar el acoso con acciones orientadas al servicio, como hacerse amigo de un nuevo estudiante, dar clases particulares a un niño más pequeño o ser voluntario en una organización sin fines de lucro. Aumente su capacidad de empatía viendo películas sobre acoso y leyendo historias sobre adolescentes que marcan una diferencia positiva.

Sea claro en que los estará monitoreando, comunicándose con los adultos en sus vidas y haciéndolos responsables. Como dice Borba, no es suficiente dar una conferencia, especialmente si han tenido un tiempo para practicar el comportamiento. Y asegúrese de modelar un comportamiento prosocial en su propia vida.

En última instancia, su herramienta más poderosa podría ser el deseo de su hijo de complacerlo. Quieren ser vistos como una buena persona. “Hay un tremendo poder en la decepción de un padre”, dice Faris, especialmente cuando estás reaccionando a un déficit de carácter en lugar de una ofensa como romper el toque de queda. Manténgalos en un nivel alto y subraye que involucrarse en un comportamiento por estatus es efímero, mientras que las cicatrices de la intimidación durarán para siempre”.

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